한국뇌연구원 "코로나19 고령 치매환자 감염 위험 높다"
한국뇌연구원 "코로나19 고령 치매환자 감염 위험 높다"
  • 정은영
  • 승인 2020.07.13 11:17
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한국뇌연구원 주재열 선임연구원과 김성현, 양수민, 임기환 연구원이알츠하이머성 치매관련 유전체를 분석하고 있다. (왼쪽부터) 사진=한국뇌연구원
한국뇌연구원 주재열 선임연구원과 김성현, 양수민, 임기환 연구원이알츠하이머성 치매관련 유전체를 분석하고 있다. (왼쪽부터) 사진=한국뇌연구원

[소셜타임스=정은영 기자]

신종 코로나 바이러스(코로나19)가 고령의 치매환자를 노린다는 연구 결과가 나왔다. 고령의 치매 환자가 일반 노인보다 코로나19에 더 취약하다는 사실을 밝혔다.

한국뇌연구원(KBRI)은 주재열·임기환 박사가 고령의 알츠하이머 환자에게서 코로나19 바이러스의 수용체인 안지오텐신전환 효소(Ace2)가 증가한다는 사실을 발견했다고 13일 밝혔다.

연구팀은 알츠하이머 질환을 앓는 고령 환자의 뇌조직 및 혈액의 유전체 정보가 담긴 빅데이터와 전사체 분석 기법(RNA 시퀀싱)을 통해 Ace2 유전자 발현량을 분석했다.

그 결과, 일반 노년층보다 알츠하이머성 치매를 앓는 노년층에서 코로나19 바이러스를 세포 안으로 끌어들이는 Ace2 유전자의 발현이 증가한 것을 발견했으며, 알츠하이머 모델 마우스의 뇌조직에서도 같은 변화를 확인했다.

Ace2는 안지오텐신 전환 효소라고도 하며, 코로나19 바이러스가 인간 세포에 침입할 때 이용하는 수용체를 말한다.

연구결과는 국제 학술지 ‘감염 저널(Journal of Infection)’ 6월 30일자 온라인판에 게재됐다.

논문명은 ‘고령의 알츠하이머 질환 환자의 뇌에서 코로나 감염증 [COVID19] 유발 바이러스 SARS-CoV-2 수용체 Ace2 유전자의 발현 분석’이며 저자는 임기환(제1저자), 양수민(공동저자), 김성현(공동저자), 주재열 (교신저자)이다.

역대급 전파력으로 전 세계 대혼란을 가져온 신종 코로나 바이러스(이하 코로나19)는 70대 이상의 고령자에서 가장 높은 사망률을 보이며, 폐렴, 당뇨병 등 기저질환을 가진 경우 상대적으로 사망률이 높은 것으로 보고되고 있다.

이에 한국뇌연구원 연구팀은 노년층에 높은 비율로 나타나는 기저질환인 치매와 코로나19 바이러스 감염에 대한 위험성을 뇌질환적 관점에서 접근했다.

치매 초기, 경증, 중증 환자 그룹의 유전체를 분석한 결과 치매가 진행될수록 Ace2 유전자의 발현이 점진적으로 증가하는 것을 확인했다. Ace2는 코로나19 바이러스(SARS-CoV-2)와 결합해 세포 내 침입을 도우므로, Ace2가 많이 발현하면 그렇지 않은 경우보다 더 큰 감염 위험에 노출될 수 있다.

본 연구는 알츠하이머 질환과 신종 코로나 바이러스 간 상관관계를 새로이 보고함으로써, 고령의 치매 환자가 일반 노인보다 코로나19에 더 취약하다는 사실을 밝혔다는 데 의의가 있으며, 퇴행성 뇌질환을 기저질환으로 가지고 있는 노년층에 대한 새로운 진단 접근법으로 활용될 수 있을 것으로 기대된다.

이번 연구를 이끈 주재열 박사는 “국내 유일의 뇌연구 국책연구기관인 한국뇌연구원에서 코로나19 예방을 위한 새로운 정보를 제공할 수 있어 기쁘다”며, “치매 증상이 있는 노인이라면 코로나19 예방에 더욱 신경 써야 하며 우리 사회 각계에서도 치매 노인 환자에게 따뜻한 관심을 기울여야 한다“고 밝혔다.

연구팀은 올해 초 알츠하이머 치매 환자에게서 특이적으로 증가하는 유전자(Ube2h)를 발견한 바 있다. 현재 진행 중인 후속 연구들을 통해 치매 진단 및 코로나19 예방을 위한 다각적 접근 방법을 꾸준히 제시하고 있다.


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